El medio de Team Liquid, Eain “APA” Stearns, ha derribado la cuarta pared de la Grieta del Invocador gracias a una herramienta: el chat. Los seguidores de la League of Legends Championship Series (LCS) quizás estaban más acostumbrados, pero tras un Mundial discreto para Liquid, el estadounidense ha decidido destaparse al completo en el Mid-Season Invitational (MSI). Sin faltar al respeto, usa la picardía en un entorno donde las habilidades sociales de muchos jugadores están cuestionadas. Se comporta como un mosquito molesto cuando intentas dormir, se acerca a la oreja para desquiciarse con su sonido, pero no te llega a picar. Provoca, sabe cómo hacerlo y lo disfruta. Con este gesto, tiende puentes con muchos aficionados, ya que representa alguien que podrías encontrarte perfectamente en solo queue; pero también demuestra que, a veces, la mejor manera de mostrar respeto es perderlo por completo.

La primera “víctima” de APA en el MSI fue el medio de Top Esports, Lin “Creme” Jian. El estadounidense le fue a provocar, como si fuese uno de esos centrales que susurran a los delanteros cuando les están marcando. Quien salió a su defensa fue un MVP de Worlds, Gao “Tian” Tian-Liang, que le mandó a callar. TES ganó el partido, pero su jungla cayó en los tentáculos del miembro de Team Liquid. El siguiente turno fue el de Marek “Humanoid” Brázda, de Fnatic, que no picó el cebo, pero se despidió del torneo internacional contra Liquid. El único que se “libró” fue el Rey Demonio porque su condición de deidad es una de las pocas cosas que genera consenso dentro de League of Legends y, por lo tanto, debe ser respetado. Tentar al rival, romper la cuarta pared en la Grieta, forma parte del juego del de Liquid para intentar paliar en otros aspectos donde no llega cualitativamente.

El romance de APA con la cuarta pared empezó por culpa de Cloud9, concretamente por Dimitri “Diplex” Ponomarev. “Diplex me escribía mucho y me afectaba, así que no sólo es que sea divertido, es que así te metes en la cabeza de los rivales”, declaró el estadounidense en una entrevista para dGon. Además, League of Legends es uno de los pocos lugares que permite golpear pero no poner la mejilla para recibir la respuesta gracias al botón de “silenciar”. El medio de Liquid lo usa para que no le afecte la táctica que se apropió y se ríe. 

Su actitud en el chat no es una extensión más del descaro que le ha llevado a la élite. En 2023, la organización tenía un proyecto “surcoreano” con Harry “Haery” Kang en la calle central. La diferencia entre él y APA es la voluntad para intentar que pasen cosas. Haery tenía miedo en la Grieta y el estadounidense sólo pensaba en comérsela entera. El actual medio de Team Liquid funciona -por lo menos, en la LCS- porque, usando la desfachatez como máscara, oculta un gran autoconocimiento. Su abanico de campeones es limitado, su rendimiento se reduce mucho a todo lo que pueda aportar con Aurelion Sol y Ziggs, peca de agresividad (lógico al ser un novato), tiene dificultades en las fases de líneas y, por mucho que pueda brillar en las peleas, está lejos de ser un “elegido” en el aspecto mecánico. Pero condiciona lo suficiente como para arrastrar bloqueos, como si se tratase del top de Team BDS, Adam Maanane. Stearns se conoce mejor que nadie y, a sabiendas de que Liquid tiene un conjunto creado para hacer funcionar a unos carries sin un techo tan alto, aprovecha el momento. Detrás de cada vacilada en el MSI ha habido un año de trabajo duro en la escena amateur “pobre”. 

Lo que esconde la desfachatez de APA

APA en su etapa con Maryville University
APA en su etapa con Maryville University | Imagen vía Maryville University

APA está lejos de ser un genio del League of Legends internacional, quizás incluso del norteamericano, pero pertenece a la estirpe de profesionales que bajo un gran carisma ocultan mucho trabajo. El estadounidense empezó su carrera profesional en 2019 en la escena amateur y pagó la falta de fe de los clubes de la LCS. Destacaba por ser un one trick de Aurelion Sol con el que decidía partidas a través de los movimientos en la Grieta del Invocador, pero para muchas organizaciones sus defectos pesaban demasiado. El medio de Team Liquid fue ignorado de dos Scouting Grounds (2020-2021) consecutivos y tampoco tuvo resultados notorios en los Proving Grounds (2021-2022), el campeonato que une las academias de la élite con las entidades amateur.

Lejos de bajar los brazos, APA se dedicó a lo que había hecho siempre, es decir, seguir trabajando y centrarse en él mismo. Acabada su temporada con Maryville University, uno de los equipos universitarios mejor reconocidos en Estados Unidos, el medio aprovechó una oportunidad única: la llegada de Worlds a América del Norte. Invirtió más tiempo en Champions Queue y logró mantener la primera posición del servidor algunos días, suficieinte para llamar la atención que anteriormente se ignoró en los Scouting Grounds. Team Liquid fue quien protagonizó las dos llamadas más importantes de su carrera. La primera, a finales de 2022, para que hiciera las pruebas públicas para su academia que, finalmente, aceptó. La segunda, medio año después, cuando después de acabar un día de entrenamientos con el filial, le avisaron de que al día siguiente tenía que debutar en la LCS. El tipo del chat estuvo mucho tiempo callado para, posteriormente, disfrutar y  provocar en la élite.


Foto de Colin Young-Wolff vía Riot Games